Le mécanisme de la peur: comment sevrer le cerveau pour avoir peur

Expliquez l’exemple avec un chien.

Comment fonctionne le mécanisme de la peur?

Imaginez que vous voyez un chien errant courir sur vous. En ce moment, l’image du chien, le son de sa course et d’autres informations sensorielles sont transmises par le thalamus et le cortex cérébral à l’amygdale, le centre émotionnel du cerveau.

Il s’agit d’une structure appariée à l’arrière du cerveau, constituée de plusieurs noyaux. Deux noyaux sont responsables de la peur: latérale et centrale. Le noyau latéral agit en tant que récepteur: il reçoit des informations d’autres structures. Et le central est comme un émetteur: il envoie des commandes sur ce qu’il faut faire ensuite.

Votre amygdale décide qu’un chien courant est dangereux et envoie des dépêches à d’autres structures cérébrales:

  • L’hypothalamus. Il force les glandes surrénales à libérer les hormones adrénaline et noradrénaline dans le sang, ce qui permet au corps de se préparer à la fuite ou au combat: la sueur apparaît, les pupilles se dilatent, la respiration s’accélère, le sang afflue vers le cerveau et les muscles et la digestion se ralentit.
  • Matière grise ronde. À cause de lui, vous gèle sur place, comme un cerf dans les phares. Il semblerait que la réaction soit stupide: il vaudrait mieux chercher une pierre ou un bâton pour chasser le chien. Mais votre cerveau ne le pense pas. Des millions d’années d’évolution lui disent que la congélation est une stratégie rentable. Après tout, le prédateur peut passer et vous n’aurez pas à dépenser d’énergie pour prendre l’avion, vous risqueriez d’être le dîner de quelqu’un d’autre.
  • Le noyau paraventriculaire de l’hypothalamus. Cette structure ordonne la sécrétion de cortisol, l’hormone du stress. Cela économise de l’énergie pour vous aider à survivre dans une situation dangereuse. De plus, le cortisol permet à l’amygdale de s’épanouir pleinement: la situation étant dangereuse, vous devez réagir à tous les stimuli effrayants et c’est en cela que l’amygdale est un maître.
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Disons que le chien s’est vraiment révélé dangereux, aboyant contre vous ou vous mordant. Dans l’amygdale, un lien étroit a été établi entre l’image de l’animal et la douleur provoquée par une morsure. Maintenant, la vue d’un chien qui court chez vous va faire peur, même s’il s’agit du chien d’un voisin amical. En outre, chaque nouvel épisode de peur causé par un chien renforcera les connexions neuronales dans l’amygdale et l’hippocampe et, avec eux, votre peur des amis à quatre pattes d’une personne.

Mais cela ne signifie pas que vous allez paniquer à la vue d’un chien pour le reste de vos jours. En raison de la neuroplasticité – la capacité du cerveau à réparer et à affaiblir la connexion entre les neurones – vous pouvez vous débarrasser de la peur.

Comment vaincre la peur

Entraînez votre cerveau avec de l’action

Comme nous l’avons dit plus haut, le noyau central de l’amygdalite est activement impliqué dans la création de la peur: il relie des stimuli sécurisés à des stimuli supposés dangereux et envoie des signaux à d’autres structures cérébrales. Grâce au travail de ce noyau, un chien voisin, qui ne vous a jamais mordu, accélère le rythme cardiaque et fait transpirer les paumes.

Dans son livre intitulé Taming Amygdala, John Arden nous dit que le noyau central peut être vaincu par une autre partie de l’amygdale – le noyau de soutien de la bande marginale. Pour l’activer, vous devez prendre des mesures spécifiques, telles que caresser le chien d’un voisin.

De plus, l’action active également le cortex préfrontal. Et ce qui suit se produit: des signaux continuent de circuler dans le noyau latéral de l’amygdale, mais le cortex préfrontal actif supprime la connexion entre les noyaux latéral et central. En conséquence, aucune commande ne sort du noyau central – il n’y a pas de peur.

Si vous voulez vous débarrasser de la peur, allez le rencontrer.

Si vous voulez vaincre la peur des chiens, procurez-vous le vôtre ou jouez avec le chien d’un ami. Le cortex préfrontal évaluera la situation et empêchera les amygdales d’exprimer la peur. En conséquence, l’image du chien perdra la mention «danger» et vous cesserez de trembler dès son apparition.

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Mais combien de temps faut-il jouer avec le chien de quelqu’un d’autre et savoir si la peur reviendra si vous voyez soudainement un chien errant dépend de combien de temps vous avez eu peur.

Le faire bientôt

Plus vite vous faites un pas vers vos peurs, mieux c’est. Chaque épisode de peur fixe les connexions neuronales dans l’amygdale, il est donc de plus en plus difficile pour vous de le surmonter.

Le moment idéal pour combattre la peur est la première semaine après sa résolution. Des scientifiques de l’Université McGill ont découvert qu’oublier la peur est associé aux récepteurs du CP-AMPAR dans les neurones des amygdales latérales.

Le premier jour après la formation d’une nouvelle peur, le nombre de ces récepteurs augmente, puis revient dans la semaine au nombre précédent. Après cela, la peur est fermement ancrée, il devient plus difficile de la combattre.

Dans une expérience sur des souris, les scientifiques ont identifié le schéma idéal pour lutter contre la peur: dans les premiers jours qui suivent sa fixation, vous devez revoir le stimulus, puis travailler au sevrage de la peur. Par exemple, vous regardez d’abord une vidéo avec un chien en colère, et après une demi-heure, caressez le chien d’un bon voisin.

La vidéo active la peur et garantit la plasticité des neurones. Jouer avec un chien aidera à la débarrasser de la peur. Cependant, ce schéma ne fonctionne que la première semaine, jusqu’à ce que les récepteurs CP-AMPAR aient retrouvé leurs numéros précédents. Si vous «retardez» le travail avec crainte, vous en débarrasser complètement sera beaucoup plus difficile.

Pour que la peur ne s’installe pas, essayez de la surmonter le plus rapidement possible.

Activer le cortex préfrontal

Puisque le cortex préfrontal peut supprimer le travail excessif de l’amygdale, son activation aidera à combattre la peur et l’anxiété.

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Il existe deux méthodes éprouvées pour «activer» cette partie du cerveau:

  • Faites du sport. L’exercice augmente l’activité du cortex préfrontal.
  • Méditer La méditation augmente la quantité de matière grise dans le cortex préfrontal et la réduit dans l’amygdale. C’est pourquoi les moines bouddhistes sont si calmes: après de nombreuses années de pratique, leur amygdale a décliné et a cessé d’avoir peur de tout. Cependant, une méditation ponctuelle n’aide en rien: pour les changements structurels dans le cerveau, vous devrez méditer pendant au moins huit semaines à raison de 40 minutes par jour.

N’oubliez pas: la méditation et les sports vous aideront à gérer l’anxiété, mais ils ne vous épargneront pas des peurs déjà existantes. Cela ne peut être fait qu’en vous mettant délibérément dans une situation stressante similaire qui se terminera en toute sécurité.

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